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可能是因为真的穷,到外星人发出的信号吗

(Tisney 编译)80年前的万圣节,对于许多美国人来说是个啼笑皆非的日子。美国哥伦比亚广播公司把作家赫伯特·威尔士的《世界大战》改编为同名广播剧,在1938年10月30日晚播出。故事讲述了火星人降落在美国新泽西州的一个农场中,接着陆续入侵全美各地的经过。这出剧太逼真了,以至于造成了上百万人的恐慌和骚乱。很多人尖叫着从家中逃出;有的把家当全部装上汽车,准备逃之夭夭;有的躲进了地下室;有的把子弹装上膛,准备保卫地球家园……

前一段时间,朋友圈、微博都被所谓的“来自15亿光年外的外星人信号“刷屏了,很多吃瓜群众都凑热闹地吼一句“不要回答!”

有多少人相信外星人真的存在?这个比例大概不少,至少有相当一部分科学家就多年如一日地进行着搜寻外星人的工作。

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去吧,搜寻地外文明!

1992年10月,一些天文学家雄心勃勃地开展了一个大项目。在波多黎各和美国加利福尼亚州,两架射电望远镜开始在夜空中搜寻宇宙深处可能来自于外星文明的信号。“我们开始寻找了!”项目科学家吉尔·塔特尔(Jill
Tarter)这样宣布。

如果你看过卡尔·萨根(Carl
Sagan)的经典科幻小说《超时空接触》(Contact),一定会对其中的女主人公艾丽‧阿诺威(Ellie
Arroway)印象深刻。这个角色就是萨根以塔特尔为原型而创造出来的。就像小说里的主人公一样,塔特尔一直坚守在SETI研究第一线。

永利网站网址 2吉尔·塔特尔在童年时代就开始思考人类是否是宇宙中唯一的生命。她是卡尔‧萨根《超时空接触》中主人公的原型。图片来源:Air&Space网站

所谓SETI,意思是搜寻地外智慧。自这项研究在20世纪60年代的美国兴起以来,天文学家就瞄准了一种特别的技术印记:通信讯号,尤其是那些在无线电频段上覆盖范围很窄的信号。天文学家怀疑,这样的窄波段信号是人为制造的,就像地球上一样。和宇宙中自然产生的、以宽波段为主的无线电信号不一样,这样的信号很容易分辨。天文学家希望监测到另一个文明为了吸引宇宙邻居注意而广播的无线电信号,甚至窃听到两个外星文明之间的无线电通信。

除了无线电信号,技术印记还指各种能够被地面或空间望远镜发现的、可能由高等生命的活动产生的痕迹。也许其他的先进文明已经使用激光进行通讯。也许他们已经制造了防护盾来抵御外星入侵,或者建造了巨型球体包裹住他们的恒星来采集阳光,给他们的活动提供能量。也许他们和我们一样,用闪烁的城市灯光点亮了星球表面,也备受大气污染的困扰。也许他们经历过毁灭性的核战争,星球上空飘浮着一层放射性的灰烬。总有一天,凭借强大而精密的仪器,人类可能会检测到这些技术印记。当然,前提是外星文明真的存在。

1971年,NASA号召包括卡尔·萨根(Carl
Sagan)在内的天文学家集思广益,畅想哪些技术可以在天空中搜寻SETI信号。他们提出了一个雄心勃勃的计划:建造一个由1000架射电望远镜组成的巨大阵列。这个“望远镜森林”的计划最终没能实现,不过天文学家给NASA的报告后来成了SETI项目的基石,其中就包括塔特尔在1992年参与主导的搜寻计划。

然而就在一年后,搜寻工作突然中止了,因为一位参议员砍掉了NASA预算里所有用于SETI的资金。

图片来源:网络截图

政府经费被砍,只靠捐助维持

1992年,美国国会批准了一项对NASA的拨款法案,其中对SETI研究只字未提。在这一法案得到批准之后,作为幕后推手,美国参议员理查德·布莱恩(Richard
Bryan)说,“对火星人的大搜索,大概终于要结束了。到今天为止,我们已经花了几百万美元。没有抓到哪怕一个小绿人。没有一个火星人说‘我要见你的领导’。也没有一个飞碟申请过FAA
[注:美国联邦航空管理局] 的批准。”

当然,对外星生命的搜寻会继续下去,世界各地的学术机构不会放弃,塔特尔也不会放弃。但是,美国联邦政府不会给他们任何帮助了。

塔特尔现在回忆说,“布莱恩当时对NASA说得很明白,要是继续在预算里申请SETI的资金,那其他的预算也就岌岌可危了。于是,我们就变成了不能说的词,很长一段时间里,在NASA总部里连提都不能提。“

永利网站网址 3艾伦射电望远镜阵(ATA)是塔特尔及其团队数十年努力的成果。图片来源:Air&Space网站

自那以后的很多年里,SETI天文学家依靠私人赞助才能维持研究和运营。这些赞助通常来自有钱人。微软联合创始人保罗·艾伦(Paul
Allen),就在塔特尔的游说下捐了3000万美元,在加利福尼亚建造了艾伦射电望远镜阵。(这个望远镜阵因为缺少资金,曾在2011年关闭了几个月)。俄罗斯富豪尤里·米尔纳(Yuri
Milner)十多年来总共向捐赠了1亿美元,资助几家机构进行SETI研究。

寻找技术印记的资金缩减了,另一种寻找生命的手段开始得到青睐,那就是寻找生物印记,特别是早期微生物的生命迹象。1998年,NASA成立了天体生物学研究所,并在此后为几十个研究小组提供了数百万美元的资助。太阳系内最受关注的勘测目标,如今也变成了土卫二和木卫二这样的卫星,因为它们冰层下的海洋具备微生物生存的潜在环境。这种做法不是没有道理。相比于坐等接收好几光年外的先进文明打来的call,在我们太阳系内找到微生物的概率可能要更高一些。

不过,这不代表我们就应该彻底放弃SETI研究。持这一观点的是亚维·勒布(Avi
Loeb),他不仅是哈佛大学天文系主任,也是富豪米尔纳“突破聆听”计划的顾问之一,这项计划对SETI的赞助已长达10年。“我不觉得有什么理由非得让我们二选其一,因为寻找原初生命也非常有挑战性。”勒布说,“这可不像切一块蛋糕那么简单。不然,我们早就该找到了。”

图片来源:网络截图

穷了25年,要熬出头了?

这种状况可能很快就会改变了。最近,美国众议院提出了一项有关NASA未来的法案,其中有一些语句耐人寻味。法案中建议,在接下来的两个财年里,NASA每年应该花费1000万美元,用于“搜寻无线电通讯之类的技术印记”。

即使可以赢得众议院投票,并在参议院内获得通过,这项法案的效力也仅限于提供建议,指导机构应该如何使用联邦资金。不过,对于塔特尔这样的SETI研究者来说,这个法案的存在就已经足够让他们兴奋了。25年了,这还是美国国会第一次提出用联邦政府的钱来资助SETI计划。

那么,为什么美国国会似乎愿意给SETI解禁了呢?

答案很简单,因为上面有人。SETI研究人员透露,那项提案来自于众议院议员拉马尔·史密斯(Lamar
Smith),具体措辞还是他跟SETI研究所商量确定的。史密斯在科学界充满争议,因为他否认气候变化,同时却是天文学研究的热切支持者。美国SETI研究所高级天文学家塞斯·肖斯塔克(Seth
Shostak)说,史密斯曾经访问过SETI研究所,还在国会图书馆举办的一场SETI讲座中坐在肖斯塔克母亲的旁边。

当然,25年来天文学研究领域也发生了变化,这可不是“上面有人”这一句话就能解释清的。从布莱恩对SETI宣战至今,我们对宇宙的认识和理解都有了巨大的进步。

随着人类开发出更强大的望远镜和分析技术,望向更遥远的宇宙深处,甚至远到最早出现的那一代恒星,他们发现对于生命来说,宇宙似乎变得更友善了,至少生命出现的可能性更高了。在布莱恩终止资助NASA的SETI研究时,我们所知的行星仅限于太阳系内部的那些。而今天,人类已经发现了3725颗系外行星,数量还在不断增加。其中有900多颗,人们认为它们像地球一样,拥有固态的岩石表面。这些行星的发现,大部分要归功于NASA在近10年前发射的开普勒望远镜。

肖斯塔克说,“开普勒向我们证明,行星就像满大街的廉价旅馆一样常见,因此在发现外星生命这条路上,我们算是迈进了一步,至少已经发现了不动产。这并不意味着有外星生命,但至少行星是有了。”

永利网站网址 4奥陌陌是不是外星飞船的问题,曾经引发了公众热烈的讨论。图片来源:Twitter网友@ALT_uscis

在过去的几年里,一些天文学发现成了大新闻,引起了相当大的公众关注。这其中,有塔比星,一颗遥远的恒星,周围浮绕着一些奇怪的东西(天文学家后来确认那些可能只是尘埃)。有TRAPPIST-1,一个由7颗行星绕着一颗恒星公转的系统,其中有几颗行星位于恒星的宜居带内。还有奥陌陌(‘Oumuamua),第一个已知从太阳系外闯进来的星际来客,米尔纳曾让天文学家检查它是否存在人工痕迹。他们并没有找到任何迹象,但有那么一阵子,可能得到正面结果的想法,虽然可能性极低,也还是让人无比振奋。

SETI计划建立之初,这种想法还会招人耻笑。但今天,面对天文学25年来的发现、突破和进展,提出这样的想法,即“有朝一日,或许就在不远的将来,我们可能会偶然发现一个外星文明,哪怕是外星文明的遗迹”,似乎就不再那么愚蠢了。

其实这个信号是来自于一个重复的快速射电暴,虽然它的本质我们还不完全清楚,可以肯定和外星人没有什么关系。

搜寻外星人,相当于还没有开始呢!

不过,仍有一些声音认为SETI不科学、不严肃,特别是在美国国会,这个项目时常作为误导政府开支的例子而被人点名。今年4月,在为这一提案召开的听证会上,民主党议员埃迪·伯妮丝·约翰逊(Eddie
Bernice
Johnson)还提到了寻找技术印记的方法,以此批评她那些希望削减地球和气候科学资金的共和党同僚。

“钱都去哪儿了?大部分都被用去寻找太空异形,去实现美国总统建造绕月基地的个人提议,用在诸如此类的事情上了。”约翰逊说,“真希望我是在开玩笑。”

对于SETI研究者来说,这真是噩梦即视感。“太空异型”和“小绿人”并没有什么太大的差别。

就在今年1月,塔特尔建议对SETI进行形象重塑。“SETI并不是寻找外星智慧。我们定义不了智慧,也根本不知道怎么远程探测智慧。”她说,SETI“只是在寻找其他人使用技术的证据。我们把技术当成是智慧的体现”。她建议SETI改名为SETT,意思是搜寻外星技术。

塔特尔在美国国家科学院天体生物学“寻找宇宙中的生命”战略科学委员会的一次会议上作了演讲。这个名字长得令人绝望的组织,向科学家征集美国未来应该研究的方向。她和其他几个SETI机构的代表联名向委员会提交了一份报告,建议重新审议NASA的政策。目前的政策不承认SETI属于天体生物学。

“这是一种武断的划分。人为地限制天体生物学用来寻找外星生命的方法,这是不科学的。”他们写道,“在天体生物学里,从微生物到数学家,都应该一视同仁被当作是生命。”

永利网站网址 5位于波多黎各的阿雷西博天文台参与了SETI项目。图片来源:TOMAS
VAN HOUTRYVE / AP

有了美国众议院的那份提案,塔特尔说,她将尽己所能,就像多年来一直坚持的那样,向决策者寻求支持,特别是掌握财政大权的那些人。她表示,SETI需要来自私人和政府这两方面的资金。而且,经过这么多年的大起大落,SETI需要有一个稳定的环境。

塔特尔说,“一次性拿到1000万美元来运作一年,不会有多大帮助。但是,如果每年都有1000万美元,成为稳定的资金投入,就可以做很多事。这些资金可以让人们建造专用的仪器,用来对天空展开很长时间的搜寻。”

她特别强调了“很长时间”。天文学家用了大约60年的时间,在可观测宇宙的一小部分范围里寻找外星智慧生命的迹象。而在宇宙的时间尺度上,60年的时间基本上可以忽略。他们相当于还没有开始呢。

“截止到目前,我们相当于只从大海里舀起了一杯水仔细看了看。”塔特尔说,“如果你的问题是,‘海里有鱼吗?’接着,你舀起一杯水看了看,没有在水里找到一条鱼……
我觉得,你不会因此就说,大海里没有鱼。”(编辑:Steed)

类似的一幕在历史上不断上演,就像50多年前,Bell发现了一个周期性射电信号,也有人怀疑这个信号是来自“小绿人[1]”(作者注:在五六十年代新闻中经常用“小绿人”代指外星人),而其实它是来自脉冲星。

为什么一提到外星人大家都这么好奇呢?因为作为唯一已知的智慧生命,我们人类都很关心这些问题:外星人存在吗?他们在哪儿?我们能接收到外星人的信号吗?

费米悖论:外星人都在哪儿

1950年,在一个午餐聚会的讨论中,著名物理学家Enrico Fermi
向他的同事提出了一个问题,外星人都在哪儿?我们的银河系有几千亿颗恒星,如果它们都有行星,那么肯定会有智慧生命存在,宇宙的历史那么长,如果这些智慧生命一直存续下去,他们早已经能够遍布整个银河系了,为什么我们还是没有发现他们存在的证据?这就是著名的“费米悖论”。不过,据说这些论点并不是费米提出的,而是天文学家Michael
Hart和物理学家Frank Tipler先后提出的。

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(图片来源:作者自制,借用哈勃极深场图像制作)

(图片来源:作者自制,借用哈勃极深场图像制作)

后来,还有不少科学家基于一些假设计算一个智慧文明殖民整个银河系需要多少时间。James
Trefil 和Robert Rood认为只需要3000万年,而Carl
Sagan计算出需要50亿年。当然这些数字的实际意义并不大,因为计算基于的很多假设不确定性太大。虽然“费米悖论”还存在争议,但是人类一直孜孜不倦地追问和费米同样的问题:外星人都在哪儿?

德雷克方程:我们能接收到多少地外文明信号?

早在人类刚刚开始使用无线电波的年代,当时的科学家们比如Heinrich Hertz,
Nikola Tesla和Guglielmo
Marconi就很有预见性地认为,无线电波可以作为行星际之间的通讯手段。1919年,Marconi在一次实验中接收到一个奇怪的信号,他试图研究这个信号是不是来自火星,当时还引起了很大的社会轰动,因为在那个年代火星人还是各种科幻故事的主角。一百年后,大家依旧对“奇怪”的射电信号有着浓浓的兴趣,只不过主角在不断地变换。

1958年刚刚从哈佛大学毕业的博士Frank Drake来到了Green
Bank天文台,刚开始Drake只是寻找一些普通的天体作为射电天文的观测对象。比如在1959年他第一次发现了由于木星的磁场捕获带电粒子产生的辐射带。

同年,Giuseppe Cocconi 和 Philip
Morriso在《自然》杂志发表了一篇题目为《Searching for Interstellar
Communications》
论文建议利用射电望远镜搜寻有特征的窄带射电信号,这种信号可能来自外星文明的通讯,而且他们建议天文学家在1420兆赫兹这个频率进行搜寻,因为这个频率对应于氢原子的发射线,而氢是宇宙中最为普遍的元素。这篇文章为之后搜寻地外文明的试验指明了一个方向,可以说是该领域奠基性的论文。

也许受到这篇文章的启发,Drake和他的同事们进行了一个名为“Ozma”的研究项目,将一个口径25米的射电望远镜指向了邻近[2]太阳系的两颗恒星Tau
Ceti 和 Epsilon
Eridani。他们在两个月的观测中确实接收到了一些不同寻常的信号。不过,后来仔细分析,他们发现信号是来自高空飞行的飞机。这个项目是有科学记录的人类第一次开展搜寻地外文明的试验,从此拉开了人类搜寻地外文明的序幕。

在1961年的一次关于搜寻地外文明的小型研讨会上,Drake提出了著名的Drake方程。这个方程第一次定量的估计了我们能接收到地外文明信号的数量,它考虑了恒星形成,行星形成以及一些其它影响智慧生命存在和发展的因素。

这个方程写成:

N = RfpNeflfifcL

其中N是银河系中能够被探测到电磁波信号的文明的数目,R是平均恒星形成率,fp是存在行星的恒星比例,Ne是适宜生命的行星数目,fl是在这些宜居行星中确实出现生命的比例,fi是其中出现智慧生命的比例,fc是智慧生命拥有星际通讯能力的比例,L是这样的文明持续发射电磁波信号的时间。

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Drake方程 (图片来自于seti.org)

Drake方程 (图片来自于seti.org)

根据这个方程,Drake非常粗略地推测银河系内N大约为10000,也就是说,人类大约能收到10000个不同的“外星人”发出的信号。其实除了恒星形成率,其它参数在当时连一个靠谱的猜测都没有,比如直到90年代,人类才第一次发现太阳系外的行星,何谈估计存在行星的恒星比例,因此Drake估计的数字并没有太大的参考意义(

但是Drake方程第一次引领人们科学的思考搜寻地外文明的问题,把一个看似无从下手的问题,转变为一个个可以估计的参数。后来Drake成为搜寻地外文明领域奠基者之一,被称为“搜寻地外文明科学之父”。2001年,SETI研究所成立[3]了一个奖项就是以Drake的名字命名,用以奖励在地外文明搜寻方面做出突出贡献的科学家。

搜寻地外文明: 争议与探索

即使存在使用无线电波进行通讯的地外文明,我们也不知道他们在哪儿、他们使用什么频率进行通讯。因此这种观测需要搜寻很多的天区同时需要搜寻很宽的频率范围(不是仅仅局限在氢线的频率),花费大量的观测时间,当然,也需要很多钱……

NASA曾经在七十年代开展了一系列有关搜寻地外文明(search for
extraterrestrial
intelligence,SETI)的项目,但是在1981年被国会叫停了,有参议员认为SETI项目不可能得到什么结果,是浪费纳税人的钱;在著名的天文学家Carl
Sagan的游说下,国会于1983年又重新恢复了资助。

1992年10月12日,NASA开始了一个名为“高分辨率微波巡天”(High Resolution
Microwave
Survey)的项目,目的就是搜寻地外文明信号,这一天是哥伦布发现美洲的日子,选在这天可见NASA的用意深远。这个项目为期10年,预算为1亿美元,包括两个部分:全天巡天和定点搜寻。其中定点搜寻是利用口径300米的Arecibo射电望远镜针对邻近的恒星进行监测,这是当时世界上最大的射电望远镜。但是项目运行了一年之后,国会就中止了资助,同样还是有议员认为SETI项目没有结果。这一中断竟然长达25年,直到2018年,国会才给了NASA
1千万美元用于搜寻地外文明的项目。

除了美国,其他国家也有过搜寻地外文明的项目,主要是前苏联。他们于1971年和1981年分别在亚美尼亚和爱沙尼亚举行过相关的国际会议。在美国,除了政府资助的NASA,民间也有很多大学和研究机构开展了很多搜寻地外文明的项目。

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图片来源:视觉中国

图片来源:视觉中国

1984年11月,Tom Pierson和Jill
Tarter成立了一家名为SETI研究所的非盈利性组织,从名字就能看出来,该研究所主要目标就是搜寻地外文明。它的第一任理事包括
Frank Drake, Andrew Fraknoi, Roger Heyns, and William
Welch,其中Drake是理事会主席。后来包括 Carl Sagan, Lew Platt和
诺贝尔奖获得者Baruch Blumberg(1976年生物医学奖) 和Charles
Townes(1964年物理学奖)都曾经是理事会成员。

SETI研究所曾经承担了很多NASA的和搜寻地外文明相关的研究项目, Jill
Tarter还曾担任“高分辨率微波巡天”的项目科学家。当NASA的相关研究经费被终止之后,这些人在SETI研究所另起炉灶,成立一个名为“凤凰”的项目(Project
Phoenix),由Jill
Tarter领导,该项目的经费大多来自于私人捐助,其中包括很多当时科技界的大佬,比如英特尔的联合创始人Gordon
Moore,惠普的联合创始人Bill Hewlett和微软的联合创始人Paul Allen。

可以认为“凤凰”项目是被NASA砍掉的“高分辨率微波巡天”项目的继任者,该项目采用的观测策略是定点搜寻,先后利用澳大利亚64米的Parkes望远镜、Green
Bank天文台的42米射电望远镜和Arecibo望远镜进行观测。

由于Arecibo望远镜观测时间分配很紧张。“凤凰”项目在6年之间只观测了100多天。SETI研究所希望拥有望远镜专门用于搜寻地外文明的观测。科学家们计划建造一个拥有350面天线的射电望远镜阵列,这个望远镜以赞助者Paul
Allen的名字命名,叫做Allen Telescope
Array,简称ATA。这是一个非常庞大的项目,不可能一蹴而就,他们决定先建设一个小的阵列,然后逐步扩大。2007年,第一批42面天线建造完成,每个天线的口径为6米。ATA是第一个专门为了搜寻地外文明信号所设计的大型射电望远镜。

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Allen Telescope Array (图片来自于Seth Shostak/SETI Institute)

Allen Telescope Array (图片来自于Seth Shostak/SETI Institute)

SETI@home:找外星人 人人上阵!

除了望远镜和观测时间,SETI的研究还面临一个问题–数据分析。因为细致地分析数据所需要的计算能力实在太大,当时他们没有经费建造或者购买一台拥有这样强大能力的超级计算机。加州大学伯克利分校的两个计算机科学家David
Gedye 和 Craig Kasnov想到了用分布式计算来解决这个问题。

1999年,他们上线了一个名为SETI@home的项目,想利用联网的个人电脑来帮助分析Arecibo望远镜的观测数据,这些数据来自加州大学伯克利分校的一个SETI项目,名为“SERENDIP”(Search
for Extraterrestrial Radio Emissions from Nearby Developed Intelligent
Populations)。把软件安装在个人电脑上,当电脑闲置的时候,这个软件就会自动下载数据,然后进行分析,产生一些图像,看起来就像屏幕保护一样。坐在家里就能搜寻外星人的信号,这个想法让人听起来就觉得很酷,所以该项目上线之后,民众的热情非常高,吸引了数百万的用户使用。

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SETI@home的软件产生的数据分析图像 (图片来源:SETI@home, UC Berkeley
SETI Team)

SETI@home的软件产生的数据分析图像 (图片来源:SETI@home, UC Berkeley
SETI Team)

SETI@home可以说是最为成功的一个公众参与的分布式计算项目,后来科学家以此为基础开发了一个名为BOINC的分布式计算平台,用于不同学科的分布式计算,比如生物医学、药物研发、数学、密码学甚至大型强子对撞机的数据分析。2005年,SETI@home项目也转到BOINC平台上,一直运行到现在。

更宏伟的计划:“突破聆听”

2015年,俄罗斯的亿万富翁Yuri
Milner发起了一个名为“突破计划”(Breakthrough
Initiatives)的项目,联合多位著名的科学家,包括Stephen Hawking、Martin
Rees、Ann Druyan和Frank Drake,旨在寻找一个问题的答案:Are we alone
?其中的一项计划名为“突破聆听”(Breakthrough
Listen),就是利用望远镜搜寻地外文明的通讯信号,这项计划将耗资1亿美元,搜寻距离我们最近的1百万颗恒星以及距离最近的100个星系,这将是迄今为止最为庞大的搜寻地外文明计划。

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图片来源:https://www.shutterstock.com/

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这些观测已经相继开展,使用的望远镜包括100米的GreenBank,64米的Parkes等射电望远镜,还利用Lick天文台的APFT(Automated
Planet Finder
Telescope)望远镜试图搜寻地外文明的光学激光信号,因为激光也是一个很好的通讯手段,地外文明也有可能使用激光进行通讯。

零记录:外星人“信号”还没有出现

很多人看到这里,都会想问,你说了这么多,我们人类到底有没有接收到外星人的信号?很遗憾,答案是没有。

永利网站网址,虽然科学家们付出了这么多努力,探测到过很多“有趣”的信号(包括开头提到的快速射电暴),但是迄今还没有确切的证据表明有信号是来自地外文明。但是我们也只拥有有限的几种手段,搜寻了很小一部分范围。对此,Jill
Tarter打了一个很好的比喻,“如果你的问题是,‘海里有鱼吗?’你舀了一杯水,看了看没有鱼,我觉得你不会因此就得出结论说海里没有鱼。”

当然也有一些“疑似”的事例,最著名的就是1977美国天文学家Jerry
Ehman发现的“Wow!”信号,它的频率就在1420兆赫兹,但是这个信号只持续了72秒,而且之后在那个方向上就再也没有探测到过。在2012年,“WoW!”信号发现35周年之际,受国家地理频道的请求,Arecibo天文台向“WoW!”信号的方向发射了一束无线电波,包含了10000条Twitter的信息。

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“Wow!”信号
(来自Ehman的手稿。红圈中的“6EQUJ5”代表信号信号强度随时间的变化。)

“Wow!”信号
(来自Ehman的手稿。红圈中的“6EQUJ5”代表信号信号强度随时间的变化。)

还有一些其它的“疑似”事例最终被证明是来自我们人类的信号,比如Drake最早的搜寻。最近的一次发生在2016年,俄罗斯和意大利的天文学家宣称利用俄罗斯的一个射电望远镜接收到一个“可能”的外星文明信号,来自在一个距离我们94光年远的和太阳类似的恒星HD164595,而且这颗恒星是有行星围绕的,后来其它的射电望远镜也对该恒星进行了观测,但是没有探测到类似的信号,最后该信号被认为是来自一颗军方的卫星。

奇怪的天体:特殊的搜寻对象

虽然没有搜寻到外星人的信号,但是最近几年天文上有好几例有趣的发现都和外星人扯上了关系,成为SETI的搜寻对象。

恒星KIC 8462852

2015年天文学家Tabby Boyajian发现了一颗光变模式非常诡异的恒星KIC
8462852,各种模型都无法解释它的光度变化,宾夕法尼亚州立大学的副教授Jason
Wright提出了这有可能是高级的外星文明建造的类似戴森球的结构,用于收集恒星的能量,当然我们现在还无法验证这种说法。

Wright和Boyajian一起合作,利用不同的望远镜继续对这颗恒星进行监测,他们也使用射电望远镜搜寻来自这颗恒星的窄带射电信号,SETI研究所也利用ATA望远镜进行了搜寻,但是都没有找到。加州大学伯克利分校的Nate
Tellis在2017年利用Keck望远镜搜寻它的光学激光信号,也没有探测到。但是恒星KIC
8462852依然是SETI领域一个热门的观测对象。

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假想的戴森球结构(图片来源:

假想的戴森球结构(图片来源:

天体Oumuamua

2017年,天文学家第一次发现了一颗来自太阳系外的小天体,后来被命名为“Oumuamua”,夏威夷语中意思是“远方的信使”。这个太阳系外的访客激起了天文学家浓厚的兴趣,很多的大型望远镜都对它进行观测。

它是一个类似雪茄形状的长条形,估计它的长度可能是几百米,由于走位太过于风骚,天文学家很难解释它的运动轨迹。Jason
Wright认为它可能是一艘损坏的外星人飞船,哈佛大学的著名教授Avi
Loeb在一篇论文中认为它可能是靠太阳辐射压驱动的外星人飞船,当然这些说法都还只能停留在理论推测上。射电望远镜同样对“Oumuamua”进行了射电信号的搜寻,包括ATA和GreenBank望远镜,但是也没有发现什么信号。

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Oumuamua的假想图 (图片来源:ESO/M。 Kornmesser)。

Oumuamua的假想图 (图片来源:ESO/M。 Kornmesser)。

虽然历史上很多“神秘”的现象最终都被证明是自然原因造成的,而非外星人所为。但是Jason
Wright认为,在搜寻地外文明领域,将天文上不同寻常的现象作为搜寻对象,是一个非常合理的策略,我们就应该重点关注天体物理不能解释的现象,如果存在大自然的机制不能产生的现象,才有可能认为是智慧文明所为。

不过对于科学家来说,把这些不能解释的现象都归结为外星文明,面临着科学哲学方面的问题,因为这种假说很难甚至根本不可能被证伪。正如Jason
Wright在他的博客中写道的那样:“对于这些无法解释的现象,外星人假说应该作为我们最后寻求的解释”。​​​

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